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Centro Social de Comunes Urbanos

A letter to UNESCO: on Madrid’s Cultural Heritage

Madrid, 9 de octubre de 2019

Dear UNESCO officials,

We have been closely following your consideration of the axis Prado-Retiro in Madrid as a World Heritage Site. We, as residents in Madrid, undoubtedly share with you the appreciation for this area, with a vast wealthiness of History, Art and carefully trimmed landscaping. However, we would also like to draw your attention to other, less visible events that have recently taken place in the very streets you are visiting these days.

Just a week before your arrival, a campsite occupied by around eighty homeless people was forcefully evicted from Paseo del Prado. These people were asking for housing solutions in front of the Ministry of Work and Social Issues. The city did not, and still does not, offer any proper solution for their basic needs to housing and safety. The campsite offered them the visibility to speed up the drafting of possible solutions, and also a space where they could support one another. Its eviction had nothing to do with the intention of reaching a solution, and more with the will not to have them in sight when you or other people visited the area. Neither the townhall nor the Ministry have at any point expressed the intention to invest any more resources in enhancing the lives of those who need it most.

There is another initiative currently taking place in the Prado-Retiro axis, alongside the gardens and museums, and it is the social centre La Ingobernable, on behalf of which we speak. La ingobernable is a self-managed social centre that hosts more than fifty social collectives and hundreds of activities every month, free of charge. We are the next in line to be evicted from this area, increasingly devoted to tourism and out of reach for the very residents of this city, except via projects like ours. We estimate that more than 140.000 people have used this space so far, bringing new life to the heart of the city, and building the kind of long-term immaterial assets that places with a high rotation such as these could never maintain.

La Ingobernable has also served as a logistical headquarters for many important mobilisations happening in Madrid during the last two and a half years. Among others, massive demonstrations like the Feminist Strikes on March 8th or the more recent youth-led climate protests have been organised here. Politicians, such as Almeida and Ayuso, seem not to care for any of this, nor for the cultural heritage of this city. The building that now hosts this project, in 39th Gobernador St., was given seven years ago, no strings attached, to Emilio Ambasz, a friend of the Aznar-Botella family – then in charge of the city hall – who planned to demolish it and build a fancy museum. Had they been successful, a building from 1936, considered Cultural Heritage by urban planning criteria, would have been destroyed. Organizations like ‘Madrid CIudadanía y Patrimonio’ have recognised our merits in protecting this heritage.

After five years of abandonment, this building was recovered for the city inhabitants to use. For more than two years, La Ingobernable has been a key point in Madrid, and an example of how civil society can democratically organise the use of public assets, and how commons-based solutions can serve as an effective alternative to private entities’ or public bodies’ management models. It is of course open for you to visit it during your stay in Madrid if you saw it fit, and a guided tour to the building could be arranged.

We have requested every political party, both now and during the previous legislature, to jointly initiate a dialogued process towards a new plan use for the building. We have, however, been repeatedly met with disdain and threats to use the force against us. The neoliberal city for investors and tourists that the Mayor wants to create is not ours, and we will continue to oppose their attacks on life and human dignity.

Whatever your decision is regarding to the application for World Heritage Site, we would like you to kindly consider its relevance regarding the inhabitants’ right to the city, as well as the need for cultural heritage sites to be protected and not taken away from citizens.

 

Carta a la UNESCO sobre el patrimonio cultural de Madrid

Estimados responsables de la UNESCO,

Hemos estado siguiendo de cerca la candidatura del eje Prado-Retiro de Madrid como Patrimonio Cultural de la Humanidad. Nosotros, como residentes en Madrid, apreciamos también sin duda este área, con su gran riqueza en cuanto a Historia, Arte y jardines cuidadosamente podados. Sin embargo, querríamos también llamar su atención hacia otros eventos, menos visibles, que han tenido lugar recientemente en las mismas calles que están visitando en estos días.

Tan solo una semana antes de su llegada, un campamento ocupado por unas ochenta personas sin hogar fue desalojado por la fuerza del Paseo del Prado. Estas personas estaban pidiendo soluciones en cuanto a vivienda enfrente del Ministerio de Trabajo y Asuntos Sociales. La ciudad no ofrecía ni ofrece soluciones adecuadas a sus necesidades de vivienda y seguridad. El campamento les ofrecía la visibilidad para acelerar la propuesta de posibles soluciones, así como un espacio donde apoyarse unos a otros. Su desalojo no ha tenido nada que ver con la intención de lograr soluciones, sino más bien con la voluntad de no tenerlos a la vista cuando ustedes u otras personas visitasen el área. Ni el Ayuntamiento ni el Ministerio han expresado en ningún momento su intenci´n de invertir más recursos en mejorar las vidas de quienes más lo necesitan.

Hay otra iniciativa que está teniendo lugar en este momento en el eje Prado Retiro, junto con los jardines y los museos, y es el centro social La Ingobernable, en nombre del cual hablamos. La Ingobernable es un centro social autogestionado que alberga más de cincuenca colectivos sociales y cientos de actividades al mes, gratuitamente. Somos los siguientes en la cola de de desalojos en esta zona, cada vez más dedicada al turismo y fuera del alcance de los propios residentes de la ciudad, excepto a través de proyectos como el nuestro. Calculamos que más de 140.000 personas han utilizado el espacio hasta ahora, trayendo nueva vida al corazón de la ciudad y construyendo el tipo de riqueza inmaterial a largo plazo que lugares con un paso de gente tan rápido como este jamás podrían mantener.

La Ingobernable ha servido también como sede logística de muchas movilizaciones importantes que han tenido lugar en Madrid en los últimos dos años y medio. Entre otras, manifestaciones masivas como las Huelgas Feministas del 8 de marzo o las más recientes protestas por el clima se han organizado aquí. A políticos como Almeida y Ayuso esto no parece importarles en absoluto, como no les importa el patrimonio cultural de esta ciudad. El edificio que ahora alberga este proyecto, en la Calle Gobernador 39, fue cedido hace siete años, sin compromisos, a Emilio Ambasz, un amigo de la familia Aznar Botella – en aquel momento al mando del Ayuntamiento – quienes pretendían demolerlo para construir un museo. Si hubieran tenido éxito, un edificio de 1936 considerado Patrimonio Cultural según criterios de urbanismo habría sido destruido. Organizaciones como Madrid Ciudadanía y Patrimonio han reconocido nuestro mérito a la hora de proteger este patrimonio.

Después de cinco años de abandono, este edificio fue recuperado para que pudieran utilizarlo los habitantes de la ciudad. Durante más de dos años, La Ingobernable ha sido un punto clave en Madrid, y un ejemplo de cómo la sociedad civil puede organizar democráticamente el uso de los recursos públicos, y cómo las soluciones basadas en los comunes pueden suponer una alternativa efectiva a los modelos de gestión de las entidade sprivadas o los organismos públicos.

Hemos solicitado a todos los partidos políticos, tanto ahora como durante la anterior legislatura, el poner en marcha un proceso dialogado hacia un nuevo plan de usos para el edificio. Sin embargo, nuestras peticiones han sido recibidas con desdén y amenazas del uso de la fuerzza. La ciudad neoliberal para inversores y turistas que el alcalde quiere crear no es la nuestra, y seguiremos oponiéndonos a sus ataques sobre la vida y la dignidad humana.

Sea cual sea su decisión en lo relativo a la solicitud de Patrimonio Cultural de la Humanidad, nos gustaría que considerasen su relevancia en relación con el derecho a la ciudad de los habitantes, así como la necesidad de proteger los elementos del patrimonio cultural en lugar de que estos les sean arrebatados a los ciudadanos.